Quand l’épidémie inspire les artistes

Le thème de l’épidémie est particulièrement présent en peinture, en musique ou dans le cinéma

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Louis Duveau, La Peste d’Elliant, 1849

Les artistes ont souvent puisé dans le thème de l’épidémie et de la pandémie pour leurs œuvres, que ce soit en peinture, en musique ou dans le cinéma. Tout l’imaginaire présent autour du thème est en effet propice à la transmission de messages variés de la part de l’artiste, allant de l’émoi à la science en passant bien sûr par la religion.

La peste noire, au milieu du 14e siècle, a par exemple inspiré de nombreux peintres, et ce bien après l’événement. Lorsque Louis Duveau peint en 1849 La Peste d’Elliant, il se sert de l’épidémie pour illustrer la perception de la mort par la population de l’époque, marquée par la charrette pour évacuer les cadavres et couplée à la personnification de la mort telle qu’elle existe dans la mythologie bretonne, appelée l’ankou.

La musique classique puise aussi dans le sujet. Dans La Traviata de Verdi, comme dans La Bohème de Puccini, c’est la tuberculose qui emportera les deux héroïnes. Cela permet aux deux compositeurs de mettre en musique le thème fort de la mort inéluctable et du destin tragique.

Le cinéma n’est pas en reste. Si les récentes sorties de films catastrophe ont maintes fois réinterprété le scénario de la pandémie, comme Contagion de Steven Soderbergh en 2011, le genre n’est pas nouveau. En 1964 sortait Je suis une légende, de Sidney Salkow, adapté du roman éponyme de Matheson, dans lequel un seul humain aurait survécu à une gravissime épidémie…


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